A Tribute to Stephen Chow, By Stephen Chow

mermaid

The Mermaid is a very strange cinematic experience. It’s a Stephen Chow movie that feels like a Stephen Chow movie, that no longer feels like a Stephen Chow movie. It’s a sub-par movie that is also very, very funny. It’s gut-busting and underwhelming at the same time. It’s a movie that tries to fit a square peg in a round hole, and succeeds, yet doesn’t impress.

It’s very strange.

Chow’s brand of comedy is so distinctive, it’s shocking that it still hasn’t been patented today. I’m joking, of course, but the “mou lei tao” style of comedy heralded by Chow has even become a sort of sub-genre of Chinese comedy films. It’s comedy of contradictions, irony and cynicism delivered as deadpan nonsense. And it’s very, very cynical. Take for example, the Fight Back to School films, which really are a portrait of the distrust of authority blown to comedic proportions. Or Shaolin Soccer, a cynical look at the proliferation of self-help wisdom in the modern world.

For me, Chow’s talent peaked with Kungfu Hustle, the masterpiece comedy that is a loving tribute to the tradition of kungfu cinema, but filtered through Chow’s style, becomes somewhat like a cynical look at the idea of the Hero’s Journey.

So, you see, it has always been Chow’s sharp-witted, deceptively harmless but acerbic cynicism that makes his work so effective.

mermaid 4

But it was also with Kungfu Hustle, his greatest work, that he began to infuse the story with a lot of pathos. That film is a huge idea, and the space afforded by its expanse enabled Chow to strike the perfect balance between comedy and genuine emotions.

Maybe it’s age, but with his next film, CJ7, there was even more of the emotion-wrenching, trying to stir the audience’s hearts with the tragic father-son relationship. CJ7 felt more like a genre film than Chow’s own sub-genre, lacking the mad abandon of his earlier work.

But all that reckless insanity is back with a vengeance in The Mermaid. Maybe too much vengeance.

There’s a kind of nostalgic value to the madcap energy in The Mermaid, the zest from Chow that we’ve missed for so long. There’s lots of clever wordplay and double entendres, and sight gags very bravely thrown at our faces, jokes executed with a straight face. In short, everything about the old Stephen Chow that we’ve longed for all this while since Kungfu Hustle.

mermaid1

There’s a scene at the police station that gets increasingly funny, and reaches a howling-mad crescendo with Chow’s pitch-perfect timing. There’s a scene with the mermaid family discussing how beautiful Shan – the young mermaid tasked with killing the rich developer destroying the sea – really is, but pointing out all her wrong traits, like her flat chest. It’s a hoot. Then, there’s the Octopus Man trying to wear a pair of pants.

There are also moments of genuinely exciting action, such as when the matriarch of the mermaid family unleashes her awesome power.

And when Chow successfully balances the comedy with heart-wrenching moments, it’s a testament to both his directing skills and actress Jhuang Yun-lin, who plays Shan, and her ability to switch from silliness to heartbreak.

mermaid 2

Unfortunately these effective moments are only sporadic, and held together by a less-than-impressive handling of material that seeks to focus on real-world environmental concerns within the sphere of “mou lei tao” comedy. It’s an ambitious effort to tell a story of how human greed leads to the destruction of the natural world, but it’s too bogged down by what looks and feels like the usual cheesiness of mainland Chinese productions when they approach big ideas.

Mostly, it feels deflated, because Chow’s cynicism is nowhere to be found. Instead, we get the environmental message delivered in less-than-subtle ways that turn up the corniness unintentionally.

In the end, The Mermaid feels like a tribute to everything great about Stephen Chow, a movie made by someone else who has learned to mimic Stephen Chow almost perfectly but lacks his cynicism. It’s really weird because this is a Stephen Chow movie. Considering how masterful and wildly imaginative Kungfu Hustle is, and how Chow has never recaptured that ingenuity, The Mermaid feels like Chow groping futilely for his old tricks but in the end, is just clutching at straws.

It’s close, but not close enough.

 

VERSI BAHASA MALAYSIA

The Mermaid itu satu pengalaman sinematik yang aneh. Ia sebuah filem Stephen Chow yang penuh dengan intipati hasilkerja Stephen Chow, tetapi juga tidak rasa seperti karyanya. Ia filem yang tidak begitu bagus, tetapi sangat kelakar. Ia membuat kita ketawa sampai pecah perut, tapi tidak meninggalkan kesan jangka panjang. Ia berjaya menyatukan elemen-elemen yang tidak sepatutnya boleh disatukan, tetapi hasilnya kurang memuaskan.

Ia betul-betul pelik.

Gaya komedi Chow sungguh unik dan tersendiri, ia sepatutnya boleh mendapat paten. Saya hanya bergurau, tetapi memang gaya “mou lei tao” yang diterajui Chow sudah boleh dianggap sebagai satu sub-genre filem komedi Cina. Ia komedi yang penuh percanggahan, ironi dan sinis yang dipersembahkan dengan cara yang mengarut. Ia sangat-sangat sinis. Contohnya, filem-filem Fight Back to School dilatarbelakangkan kesangsian terhadap pihak yang berkuasa yang dijadikan bahan komedi. Shaolin Soccer pula secara sinis menggambarkan dunia moden yang dipenuhi hikmah self-help yang kadang-kadang keterlaluan.

Bagi saya, Kungfu Hustle merupakan kemuncak kreativiti Chow sebagai seorang pengkarya. Ia sebuah masterpiece yang memberi penghormatan kepada tradisi filem-filem kungfu, dan melalui gaya komedi Chow, menjadi pandangan yang sinis terhadap konsep Hero’s Journey.

Sebenarnya, apa yang membuat karya Chow begitu berkesan adalah akalnya yang tajam, sinis dan kaustik, tetapi mnjadikan karyanya kelihatan seperti komedi biasa.

Melalui Kungfu Hustle juga beliau mula menyuntik sedikit rasa kesedihan, atau pathos, dalam filem-filemnya. Kungfu Hustle adalah idea yang besar dan memberi ruang kepada Chow untuk bermain dengan kedua-dua elemen komedi dan emosi.

Mungkin kerana usia beliau, tetapi filem beliau yang seterusnya, CJ7, bermain dengan emosi sekali lagi, dengan cubaan menyentuh hati penonton dengan hubungan antara bapa dengan anak yang tragis. CJ7 lebih seperti filem genre dan tidak seperti filem-filem sub-genre Chow yang lalu yang penuh dengan idea yang gila-gila.

Tetapi gaya komedi beliau yang gila melulu kini kembali dengan The Mermaid. Sayangnya, ia mungkin terlampau melulu kali ini.

Ada sedikit nilai nostalgia dalam gaya komedi The Mermaid yang mengembalikan Chow kepada zaman dimana filem-filemnya sangat berjaya dan beliau berada di tahap populariti yang tinggi. Ia banyak menggunakan dialog dengan perkataan dan ayat yang ada maksud tersembunyi dan bahan lawak slapstick yang dibawa secara deadpan. Pendek kata, inilah gaya Stephen Chow yang sudah lama tidak muncul di layar perak sejak Kungfu Hustle.

Adegan di stesen polis menjadi semakin lucu dan mecapai tahap kelucuan yang menyebabkan panggung riuh dengan gelak ketawa. Ada juga adegan dimana keluarga duyung membincangkan kejelitaan si Shan – duyung muda yang ditugaskan untuk membunuh seorang pemaju hartanah kaya yang merosakkan alam sekitar – tetapi semua yang mereka katakan itu bukannya sifat-sifat Shan yang boleh dibanggakan, seperti buah dadanya yang kecil. Juga adegan Octopus Man yang cuba memakai seluar yang kelakar sangat.

Ada juga adegan action yang mendebarkan, apabila nenek yang menjadi pemimpin keluarga duyung itu menggunakan kuasanya yang luarbiasa.

Dan apabila Chow berjaya mengimbangkan elemen-elemen komedi dengan permainan emosi, ia menunjukkan betapa mahirnya arahan Chow dan juga kemantapan lakonan Jhuang Yun-lin yang memegang watak Shan yang bertukar dari seorang yang bendul menjadi seorang perempuan yang mengalami kesedihan hati.

Akan tetapi detik-detik yang berkesan ini hanyalah sekali-sekala dalam sebuah cerita yang tidak begitu kemas, yang cuba memberi perhatian kepada isu kerosakkan alam sekitar secara komedi. Ceritanya mengenai bagaimana manusia begitu tamak sehingga memusnahkan dunia semulajadi tidak begitu berkesan kerana produksi tipikal dari China yang biasanya tidak mahir mendekati idea yang sebegini besar.

Ideanya menjadi seolah-olah kempis kerana tiadanya sifat Chow yang sinis kali ini. Mesej tentang alam sekitar yang cuba disampaikan terasa cetek dan tidak efektif.

Akhir kata, The Mermaid seolah-olah sebuah tribute yang dihasilkan oleh seorang pembikin filem yang telah berjaya menjiwai formula Chow yang berkesan tetapi tidak cukup sinis. Yang pelik, pembikin filem itu memangnya Stephen Chow. Kemantapan dan tahap imaginasi Kungfu Hustle tidak pernah diulangi Chow, dan The Mermaid terasa seperti Chow sedang cuba sedaya upaya untuk mencapai tahap tinggi Kungfu Hustle tetapi akhirnya hanya bertemu dengan kegagalan.

Sayangnya, dia hampir berjaya.

Mermaid1200x750

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s