Five Easy Pieces: Alfie Palermo, Screenwriter & President of PENULIS

VERSI BAHASA MALAYSIA ADA DI BAWAH. SILA SKROLL KE BAWAH.

Alfie Palermo (in white shirt)

Alfie Palermo (in white shirt)

Alfie Palermo is a well-known name in the local film industry, having written numerous scripts for TV and the big screen. His work includes the movies Sembunyi, Dollah Superstar and most recently Juvana 2, as well as Juvana the TV series. He is currently involved in another big actioner that will reportedly be released next year.

He was elected president of Persatuan Penulis Lakon Layar Kuala Lumpur dan Selangor aka PENULIS (The Screenwriters Association of Kuala Lumpur and Selangor) in February this year. And most recently, PENULIS caused quite a stir in the industry with its announcement that screenwriters would no longer be “working for free” and set fixed rates for proposals for movies, telemovies, superteles and TV series. This was much welcomed by local screenwriters but it also ruffled some feathers.

“Seeing as you, the producer, need our proposals, and we have been mistreated for so long, we take this action to safeguard our welfare,” the association said in a statement.

I got Alfie to answer five easy questions about PENULIS and screenwriting in Malaysia.

1. What problems have you faced as a screenwriter in Malaysia?

For me the biggest problem is not being owed royalties/residuals for the work I’ve done, and not owning a piece of any show I’ve created in the past, or movie I’ve written. None of the IP I’ve created belongs to me. It’s depressing yeah, and in the long run, for folks who are serious about writing, the lack of ownership over what I write is extremely demotivating, and downright degrading at times. Seriously, am considering a career change. Comics and graphic novels, maybe. They may not pay much, but at least I own the IP. Which means I own the merchandising rights, the theatrical rights, all the rights connected to the book.

cinema

2. How can we emulate the situation in, say, the US where they have a very powerful Screenwriters’ Guild?

Looking at the history, we see that the Writers’ Guild of America wasn’t born in a day, but the need for it was predicated on the awareness that writers’ rights were being trampled on by the big studios, not to mention blacklisting of famous writers like Dalton Trumbo (author of the amazing war novel Johnny Got His Gun, and the un-credited writer of Kubrick’s Spartacus) due to their political beliefs. And the introduction of the Wagner Act in US Congress that pretty much unionised the American workforce.

It was a huge effort that took decades before it finally grew teeth, and the eventual unity between writers finally gave them the much needed numbers to begin bargaining with the studios. And the Writers’ Guild of America itself is a collective of several other guilds at the time, including the guilds for TV writers and radio writers, and today includes writers from online publications such as Huffington Post.

Now compare this situation to Malaysia, where we have a cinema that has been operational since the 1930s, yet writers’ rights are near non-existent until today. For some reason, the powers-that-be have seen it fit to (finally) recognise writers as the key component in laying the foundation for local film and TV, yet this recognition is shallow and hollow, to say the least. Writers still go uncredited. Directors actually get the credit for “screenplay” which they often confuse with their job scope which is “directing”, “staging action” and “staging performances”. All the actions mentioned above are simply referred to as “screenplay” by directors, which is, of course, a completely improper usage of the term.

Screenshot-2014-10-02-09.47.56

In an industry where content is king, the writers – the creators of that content – are treated no better than paupers. Payment has been on a steady decline, and many writers still work without a proper contract. Those who do work with one-sided contracts, it does nothing to help nurture writing talent and only ensures that only the most mediocre writers, those willing to “write fast for cheap pay”, survive.

Malaysia is one of the few countries where a writer who can write an episode or two episodes of a drama series a day is considered an “expert writer”. Re-writes or redrafts to improve the quality of the output are also practically non-existent and propagated by a work ecosystem that doesn’t allow for proper writing practices, such as script development and research.

3. Putting a fixed rate to proposals is the first step. What’s next?

Well, we (meaning PENULIS) have published a Cover Letter detailing minimum wages and terms for more balanced contracts, but it’s still a long way to go. Awareness of writers’ rights is still in its infancy here, so PENULIS is doing all it can to help raise the bar on this. At the same time, writers will have to seek the help of MPs and politicians to table their cause to higher parties so as to ensure legislation and policy that protect writers’ rights are created and more importantly, enforced on a national level.

PENULIS believes that once writers’ rights are safeguarded, the country’s entire film industry will experience a change in quality, thus increasing the commercial viability of local film and TV content that shall contribute to the nation’s economy as well. It has been proven historically in America that with the Writers’ Guild and the protection of writers’ rights, an industry can actually advance. One of the things the Writers’ Guild managed to help protect was the rights of American TV when American television began to diversify in the 1980s. And the Writers’ Guild strike of the last decade was due to writers demanding more residuals from online content. This was a prescient move, as they could already see that content would soon be moving on to the Internet. Which is what’s happening now.

golden-screen-entrance

The point is, protect the writers and the quality of your content increases. Don’t give them a reason to worry. Help them be creative to produce only the best. Plus, in a system where everyone has to be paid a huge sum of money (a la what happens in America, under the watchful eye of the Guild), producers have no other choice but to choose only the BEST. Automatically, this creates a culture of excellence, where writers have to compete amongst one another to produce only the best. And it’s the end user, the industry as well as the nation’s economy, that benefits in the end.

4. What kind of reactions, both for and against, has PENULIS faced in trying to better the situation for screenwriters in this country?

Reactions have been varied. There are many who are for the changes PENULIS has been vouching for, who see the common sense that protecting writers will lead to a better film industry which will play an important part in strengthening the nation’s economy But there are also those whose views are unfortunately still myopic, still shortsighted, who see PENULIS as a threat to their production business, who refuse to pay for proposals, who refuse to acknowledge writers, refuse to draft contracts, and basically engage in all kinds of questionable business practices with writers. So there’s that.

On the other hand, those who’ve been for PENULIS have been supportive, and we hope to gain traction in terms of awareness as well as our goal of streamlining basic wages, standard terms of contract, and obtaining royalties, shared IP plus loads of other goodies that’ll make writing all the sweeter and more rewarding, and ensure talent is nurtured to produce only the best content. After all, everyone wants the best content, right?

5. What should a screenwriter do to protect herself or himself from being exploited?

Know your rights. Always work with a contract. Go through the contract, understand all the terms. You don’t have to sign there and then. Take the contract home, or consult with a lawyer. Take your contract seriously. Look out for terms that are looking to exploit your work. Look out for terms which outline who owns the IP at the end of the day. Who has the rights to turn your idea, your story, your script into novels, stage plays, etc. Will you be getting a cut of the profits if such a thing happens? Understand your fee. Is the financial remuneration enough or not up to par with the work you’re expected to do? Understand your payment terms. For a rough guide, the PENULIS cover letter is available from our Facebook website (https://www.facebook.com/groups/PENULISMALAYSIA/).

 

 

VERSI BAHASA MALAYSIA

(Penterjemahan oleh Ridzwan A. Rahim, ridzwanrahim@gmail.com)

Alfie Palermo adalah seorang yang memang terkenal dalam industri perfileman negara. Beliau telah banyak menghasilkan lakon layar siri TV dan juga filem, seperti Sembunyi, Dollah Superstar dan Juvana 2, juga siri TV Juvana. Pada masa ini, Alfie teribat dalam penulisan lakon layar untuk sebuah filem aksi yang akan ditayang pada tahun depan.

Beliau telah dilantik sebagai presiden Persatuan Penulis Lakon Layar Kuala Lumpur dan Selangor, dikenali dengan singkatan PENULIS, di bulan Februari tahun ini. Baru-baru ini, PENULIS telah mendapat perhatian dengan pengumumannya bahawa para penulis lakon layar akan mengenakan bayaran tetap untuk proposal filem, telemovie, supertelemovie dan siri TV. Langkah ini diterima dengan gembira oleh para penulis lakon layar, tetapi ada juga pihak yang tidak senang hati.

“Memandangkan anda, Penerbit, memerlukan proposal kami, dan setelah sekian lama kami ditindas, kami mengambil langkah ini untuk menjaga kebajikan kami,” kata PENULIS melalui kenyataannya.

Saya mengemukakan lima soalan kepada Alfie mengenai PENULIS dan juga kerja penulisan lakon layar di Malaysia.

1. Apakah masalah yang anda hadapi sebagai seorang penulis skrip lakon layar di Malaysia?

Bagi saya, masalah terbesar adalah tidak diberikan royalti atau pendapatan sisa atas kerja yang dilakukan dan tidak diberikan hak milik atas sebarang persembahan yang telah saya tulis. Tiada satu pun harta intelektual yang saya hasilkan menjadi milik saya. Ini amat menyedihkan. Dalam jangka panjang, sebagai seorang individu yang serius mengenai penulisan, ketiadaan pemilikan ini amat mengecewakan dan kadangkala membuatkan saya rasa terhina sehinggakan saya berkira-kira untuk menukar karier ke komik atau novel grafik. Benar, bayaran komik atau novel grafik tak seberapa, tetapi sekurang-kurangnya harta intelektual jadi milik saya. Saya memiliki hak ke atas pembarangan, hak berkaitan teater dan kesemua hak berkaitan buku yang ditulis.

2. Bagaimanakah boleh kita menandingi industri di Amerika Syarikat contohnya, yang mempunyai Persatuan Penulis Skrip Lakon Layar yang berpengaruh?

Jika kita kaji sejarah, proses pembentukan Persatuan Penulis Amerika mengambil masa yang lama, tetapi keperluan terhadapnya telah lama disedari apabila hak-hak penulis mula diinjak-injak oleh studio-studio besar dan penulis terkenal seperti Dalton Trumbo (penulis novel perang Johnny Got His Gun dan penulis yang tidak dikredit bagi karya Kubrick, Spartacus) disenaraihitamkan kerana fahaman politik mereka. Juga pengenalan Akta Wagner Kongres Amerika Syarikat yang memberi hak kepada golongan pekerja untuk membentuk kesatuan.

Ini suatu usaha besar yang memakan masa berdekad lamanya untuk mula menunjukkan taringnya, dan perpaduan di kalangan penulis akhirnya memberikan mereka kekuatan untuk tawar-menawar dengan pihak studio. Persatuan Penulis Amerika itu sendiri merupakan gabungan persatuan-persatuan lain pada masa itu, termasuk persatuan untuk penulis TV dan penulis radio dan hari ini merangkumi penulis daripada penerbitan online seperti Huffington Post.

Bandingkan situasi ini dengan Malaysia. Kita ada sinema yang telah beroperasi sejak 1930-an, tetapi hak-hak penulis hampir tidak wujud. Cuma kebelakangan ini sahaja barulah pihak yang berpengaruh mula nampak kepentingan mengiktiraf sumbangan penulis dalam pembentukan asas filem dan TV tempatan. Itu pun, pengiktirafan yang diberi adalah cetek dan kosong. Penulis masih lagi tidak dikredit. Yang mendapat kredit atas “lakon layar” adalah pengarah yang kerap keliru dengan bidang kerja mereka iaitu “mengarah”, “staging action” dan “staging performances”. Di negara ini, semua tugas tersebut dikira sebagai “lakon layar” oleh pengarah, dan ini jelas merupakan penyalahgunaan istilah.

Dalam industri di mana content is king, penulis, iaitu pencipta konten, dilayan seperti pengemis. Kadar bayaran kian menurun. Masih ramai penulis yang bekerja tanpa kontrak yang sewajarnya. Mereka yang ada kontrak pula terpaksa berpuas hati dengan kontrak berat sebelah yang langsung tidak membantu memupuk bakat menulis. Hasilnya, hanya penulis yang kurang berkebolehan dan sanggup bekerja dengan bayaran murah mampu bertahan.

Malaysia merupakan salah satu daripada hanya segelintir negara di mana penulis yang mampu menghasilkan satu atau dua episod siri drama dalam satu hari dianggap “penulis pakar”. Penulisan semula atau redraft untuk memperbaiki kualiti hasil kerja juga hampir tidak wujud. Ini diburukkan lagi oleh persekitaran kerja yang tidak menggalakkan amalan penulisan yang wajar seperti pembangunan skrip dan penyelidikan.

3. Penetapan kadar bayaran untuk proposal adalah satu langkah awal. Apakah langkah seterusnya?

Kami di PENULIS telah menerbitkan satu Surat Pengiring yang memperincikan gaji minimum dan terma-terma untuk kontrak yang lebih seimbang. Tetapi masih banyak yang perlu dilakukan. Kesedaran tentang hak penulis masih di peringkat awal, dan PENULIS berusaha sedaya yang mungkin untuk meningkatkan kesedaran ini. Pada masa yang sama, para penulis perlu mendapatkan bantuan ahli parlimen dan ahli politik bagi membentangkan rungutan mereka di peringkat yang lebih tinggi supaya undang-undang dan dasar yang melindungi hak penulis dapat digubal dan dikuatkuasakan di peringkat kebangsaan.

PENULIS percaya bahawa apabila hak penulis dilindungi, keseluruhan industri filem negara akan mengalami perubahan daripada segi kualiti, dan ini akan meningkatkan daya maju filem dan TV tempatan, dan menyumbang kepada ekonomi negara. Sejarah telah membuktikan, contohnya di Amerika, di mana hanya dengan adanya Persatuan Penulis dan pemeliharaan hak penulis, industri boleh maju. Antara perkara yang berjaya dilindungi oleh Persatuan Penulis adalah hak TV Amerika di saat televisyen di Amerika mula mempelbagaikan kegiatannya pada 1980-an. Mogok oleh Persatuan Penulis pada dekad lepas adalah disebabkan penulis menuntut lebih banyak pendapatan sisa daripada konten di Internet. Ini merupakan langkah yang tepat. Mereka dapat menghidu bahawa perniagaan konten bakal berpindah ke Internet dan itulah yang berlaku sekarang.

Maksud saya di sini, jika hak penulis dilindungi, kualiti konten pun akan meningkat. Berikan ketenangan kepada penulis. Bantu mereka untuk lebih kreatif dan menghasilkan karya terbaik. Lagi pun, dalam sistem di mana semua orang perlu mendapat bayaran lumayan (seperti yang berlaku di Amerika, di bawah seliaan Persatuan), produser terpaksa memilih hanya yang TERBAIK. Ini secara automatik akan menggalakkan budaya cemerlang di mana para penulis bersaing sesama sendiri dalam menghasilkan karya terbaik. Akhirnya, pengguna, industri dan ekonomi negara yang akan menerima manfaatnya.

4. Apakah reaksi (persetujuan atau bangkangan) yang dihadapi oleh PENULIS dalam usaha membela nasib penulis skrip lakon layar di negara ini?

Reaksi yang diterima berbeza-beza. Ramai yang menyokong perubahan yang dijamin oleh PENULIS. Mereka dapat lihat bagaimana perlindungan hak penulis boleh membawa kepada industri filem yang lebih baik, seterusnya menyumbang kepada pengukuhan ekonomi negara. Tetapi ada juga yang masih tidak berpandangan jauh dan melihat PENULIS sebagai ancaman kepada perniagaan produksi mereka. Mereka enggan membayar untuk proposal, enggan mengiktiraf para penulis, enggan membuat draf kontrak dan pelbagai amalan perniagaan lain yang tidak jujur.

Manakala bagi yang menyokong PENULIS, kami berharap akan terus mendapat sokongan daripada segi kesedaran serta sokongan kepada matlamat kami iaitu penyelarasan gaji pokok, terma kontrak yang standard dan mendapatkan royalti, perkongsian harta intelektual dan banyak lagi manfaat yang akan menjadikan kerja menulis ini sesuatu yang berbaloi dan bakat dapat dipupuk ke arah penghasilan konten terbaik. Semua orang sukakan konten yang terbaik, bukan?

5. Apakah langkah yang perlu diambil oleh seorang penulis skrip lakon layar untuk melindungi diri daripada eksploitasi?

Ketahui hak anda. Pastikan ada kontrak. Teliti kontrak dan fahami kesemua terma. Jangan gopoh hendak menurunkan tandatangan. Bawa pulang atau minta nasihat peguam. Kaji kontrak anda dengan serius. Cari terma yang kelihatan seperti ingin mengeksploitasi hasil kerja anda. Cari terma yang menjelaskan siapa akhirnya yang memiliki harta intelektual. Siapa yang berhak menukarkan idea anda, cerita anda, skrip anda menjadi novel, lakonan pentas dan sebagainya. Adakah anda akan mendapat imbuhan jika ini berlaku? Fahami bayaran anda. Adakah ganjaran kewangannya setimpal dengan kerja yang diberikan? Fahami terma bayaran. Untuk panduan umum, surat pengiring PENULIS boleh didapati di laman Facebook kami (https://www.facebook.com/groups/PENULISMALAYSIA/).

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s